La Russie se prépare à fournir à l’Iran un système satellitaire avancé qui donnera à Téhéran une capacité sans précédent de suivre des cibles militaires dans tout le Moyen-Orient et au-delà, a rapporté vendredi soir le Washington Post. Selon des sources américaines et une source de l’administration du Moyen-Orient qui ont été informées des détails du transfert, le satellite pourra surveiller les bases en Israël, et son transfert pourrait avoir lieu d’ici quelques mois.

Le plan russe enverra aux Iraniens le satellite « Canopus-V », équipé d’une caméra haute résolution qui enrichira considérablement les capacités d’espionnage de l’Iran. La caméra, entre autres, permettra de surveiller les bases prolongées de Tsahal, ainsi que les raffineries de pétrole dans le golfe Persique et les installations qui abritent les troupes américaines en Irak.

« Ce n’est pas le meilleur au monde, mais cette haute résolution et cette qualité est très bon à des fins militaires », a déclaré le responsable du Moyen-Orient familier avec le matériel satellite. « Cette capacité permettra à l’Iran de maintenir une banque cible précise et de mettre à jour cette banque en quelques heures par jour », a-t-il averti.

La possibilité que l’Iran puisse partager les images avec des milices pro-iraniennes dans toute la région, y compris des combattants du Hezbollah opérant dans le sud du Liban et les Houthis au Yémen combattant l’Arabie saoudite – n’est pas moins inquiétante – selon la même source.

Il a en outre été signalé que, même si le Canopos-V était étiqueté pour un usage civil, de hauts responsables militaires iraniens étaient fortement impliqués dans son acquisition. En outre, les dirigeants des Gardiens de la révolution ont effectué plusieurs voyages en Russie depuis 2018 pour aider à négocier les conditions d’achat. D’autre part, des experts russes, pour leur part, se sont rendus en Iran pour aider à former des équipes au sol pour faire fonctionner le satellite à partir d’une nouvelle installation en construction près de la ville septentrionale de Karj, dans la province d’Alborz.

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Les trois parties, qui ont cherché à rester anonymes, ont noté la sensibilité entourant les efforts de collecte de renseignements en cours. Le ministère russe des Affaires étrangères n’a pas répondu à une demande de commentaires du Washington Post. S’il est mis en œuvre, l’accord constituerait un renforcement substantiel pour l’armée iranienne, qui a eu du mal dans ses tentatives indépendantes de lancer des satellites militaires en orbite dans l’espace.

Alors que les aspects clés des capacités satellitaires ont été gardés secrets, la Russie et l’Iran ont publiquement révélé leur intention de travailler en collaboration dans le secteur spatial. Dès 2015, la télévision iranienne a rapporté que des sociétés iraniennes et russes avaient conclu un accord qui permettrait à l’Iran d’acheter « un système de télédétection qui pourrait être activé pour recueillir des informations sur la Terre, l’atmosphère et les océans ».

La révélation du plan intervient désormais dans le contexte de la première rencontre attendue du président américain Joe Biden et du président russe Vladimir Poutine à Genève la semaine prochaine. Le lancement imminent du satellite iranien de fabrication iranienne s’ajoutera à la longue liste des problèmes tendus dans les relations Washington-Moscou, menés par les tentatives russes d’intervention lors de la récente élection présidentielle.

Les opposants au retour des États-Unis à l’accord nucléaire avec l’Iran devraient profiter de l’occasion d’exposition aux satellites pour s’opposer à tout engagement avec Téhéran qui ne répondrait pas à ses ambitions militaires dans la région.

« Cette capacité à collecter des données pourrait ouvrir des possibilités techniques et opérationnelles qui n’existaient pas dans le passé pour les Iraniens », a déclaré Christopher Ford, un haut responsable du département d’État pour empêcher la distribution dans l’administration Trump. « Cela ressemble à une mise à niveau importante, et pas seulement à un petit pas en avant en termes d’applications militaires. »

Les experts expliquent que dans le passé, l’Iran a pu acquérir des images satellites de haute qualité auprès de sociétés commerciales de satellites, mais sa capacité à obtenir des données en temps réel sur des cibles militaires potentielles reste limitée. « Une capacité locale à prendre ces photos est quelque chose que les militaires veulent, car cela leur est précieux », a déclaré Jeffrey Lewis, expert en prévention de la distribution au Middlbery Institute for International Studies en Californie.

Il a ajouté que l’acquisition de la technologie russe raccourcit le délai de mise à niveau des capacités technologiques de l’Iran, ce qu’il aurait de toute façon réalisé par lui-même avec suffisamment de temps. « L’armée iranienne est-elle contente ? Oui. C’est un vrai changement.

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